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Il est impossible de décrire une opale type car de nombreuses déclinaisons existent : de totalement opaque à parfaitement limpide, d’incolore à noir profond en passant blanc, rose, bleu, vert, jaune, orange, rouge ou marron, multicolore ou offrant une teinte totalement uniforme, iridescente ou parfaitement neutre ; en opale toutes les combinaisons sont possible. Toutefois, trois types d’opales sont particulièrement prisés. On trouve en tête l’opale dite « noble », multicolore et fortement irisée sur un fond opaque et noir qui provient d’Australie et notamment des fameuses mines de Lightening Ridge. Vient ensuite l’opale Ethiopienne de Welo également fortement colorée mais généralement sur un fond blanc et translucide. Enfin l’opale de feu provenant du Mexique, quant à elle transparente à translucide sur un fond généralement orange à rouge.

Dureté : 5,5 – 6,5
Indice de réfraction : 1,370 - 1,520
Densité : 1,90 – 2,50
Cristallochimie : Si2O2.nH2O : dioxyde de silicium hydraté

L’opale est une pierre fortement hydratée (3 à 30% d’eau) qui peut se craqueler avec le temps. Il est recommandé en cas de craquelure ou de diminution de l’iridescence de la conserver dans de la ouate humide ou elle retrouvera son aspect d’origine tant que maintenue humide. Son utilisation en joaillerie est fréquente mais attention à la chaleur et aux chocs lors du sertissage. L’opale étant sensible aux produits détergents et cosmétiques, y compris les plus doux, il est recommandé de la nettoyer avec un simple chiffon doux humidifié.